Conor O’Keefe: From Macclesfield to Madrid

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I first learnt of Conor through 5live’s World Football Phone-in. I laughed as I listened to Conor speaking about his life in Spain and some of the difficulties he had adapting. Most of which, I can completely relate to, having made the same move myself for different reasons three years ago. As soon as I decided to do ‘On Stranger Shores’, Conor was one of the people I was most keen to speak to, and I’m so glad that he agreed to do this for The Linesman. Hopefully, some of Conor’s answers here will be of use to anybody who is contemplating whether a life abroad would be worth it, if that be in a footballing context or not. Conor’s story is one which highlights the value of hard-work, guts, patience and persistence. This is Conor’s story, in his own words.

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Conor soaking it all in at El Bernabéu

Tell me a bit about yourself? What do you position do you play? How long have you been playing football? Which clubs have you played for?

My name is Conor O’Keefe, and I’m a 22-year-old goalkeeper from Macclesfield, a town in the North West of England. I’ve been playing football for as long as I can remember, but I always enjoyed diving around in the mud as a kid, so I suppose that’s where my love of goalkeeping came from.

I played for Crewe Alexandra Academy when I was younger, before joining Macclesfield Town’s Centre of Excellence after a brief stint as a centre midfielder at a local Sunday league side. I stayed at Macclesfield from under 12’s up until completing a one-year professional contract at the age of 19.

I always wanted to continue with my education alongside football, completing my A-Levels at my school whilst I was part of the Youth Team at Macclesfield. So after a year as a professional which mainly comprised of loan moves, I accepted a place at Loughborough University to study an International Business degree. The football programme at Loughborough is comparable with most professional clubs, so I benefitted from full time training and gym programmes, two or three games a week in Non-League and BUCS (University competition) alongside studying, so it was the best of both worlds.

I came to Spain this year, and after spells at Rayo Vallecano B and CF Fuenlabrada, I am now playing for Móstoles Balompié, in the 5th division – or Preferente – here in Madrid. I never thought I would have the opportunity to play in Spain, but I love the style of football and the culture. I feel this is the place where I can really show what I can do.

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Conor keeping goal for Loughborough University.

How about away from football? What other interests do you have?

Away from football, I like to keep busy, and try as many things as possible. At the moment, studying takes up a lot of my free time, but I enjoy spending time with family and friends and exploring Madrid. However, my mind is never far away from goalkeeping, and I do watch a lot of football, goalkeepers, and athletes in general, to pick up and improve anything I can.

How did you end up in Spain?

For the third year of my degree, I had the option of either studying abroad, or undertaking a placement in industry. As my goal has always been to become a professional footballer, and I always enjoyed watching football from foreign leagues, I decided an Erasmus year was a good opportunity for me. Once I found out Loughborough had a partnership with Universidad Carlos III in Madrid, it was an easy decision.

After completing all the paperwork last year, and securing my Erasmus place in Madrid, I began to look for a football team for this season. I didn’t have an agent, so I contacted as many as I could as I had no knowledge of the Spanish league system, or how to get in touch with the clubs.I didn’t have much success.

I did the agent’s work myself, and created an Excel spreadsheet of all the clubs within an hour of Madrid, from LaLiga down to the 5th division. I spent a long time collecting contact details, addresses, the names of managers and goalkeeper coaches, before sending them all emails with links to my highlight reel, but this again turned back nothing.

I watch a lot of content from entrepreneurs and business leaders, and a guy called Steven Bartlett tells a story of how when he was looking for investment he would contact people through letters in golden envelopes to separate his letters from the other ordinary ones, so I decided to do the same. I started to hand-write letters, in Spanish, to everyone on my excel spreadsheet; Zidane, Simeone, everyone. Explaining who I was, with links to my highlights, and asking for an opportunity. Again, nothing.

So, I flew out to Spain for a week, with my Spanish-speaking girlfriend and my Dad; we rented a car, and drove to every address on the spreadsheet. Every club we could, we spoke to the directors, managers, and goalkeeper coaches, and asked for the opportunity to train with the team. At Real and Atletico, we couldn’t get through the gates, but clubs like Leganes and Getafe were kind enough to meet with us.

However, we had most success with Rayo Vallecano, where – after bumping into the goalkeeper coach in the corridor – I was invited to join the B team for pre-season. I spent a month training with Rayo B, before moving to a club called CF Fuenlabrada, who are in the third division. I was told they had four golden envelopes from me in the office, and they had been compelled to reach out because of the persistence. It took a long time, but we got there in the end!

What are the most noticeable differences between the different leagues you have played in? In terms of style and quality? Fans? Atmosphere? And coaching methods?

I think each country has its own unique style. The levels I’ve played at in England have always been fast paced, physical and non-stop, but here in Spain there is a definite focus on technique over athletic ability. I believe you need a strong combination of both to make it to the top, especially as a goalkeeper, but it has been interesting and beneficial for me to experience both approaches.

Coaching here focuses on ball technique and implementing tactics much more than my experiences in England, and I’m glad that I’ve been able to experience that, as I think it has enabled me to improve as a player. It’s not always tika taka, which is where my experiences in Non-League in England are helpful, but there is more of a technical focus. Also, there is much less focus on height for goalkeepers. I’m 6 foot, and in England I was often not even given the opportunity to show my ability because of my height. Here, though, it hasn’t even been mentioned. I’m assessed based on my quality, and that’s all I ask for.

The fans in both countries are obsessed with football, but in different ways. You can see that through the media; football stories are the main talking points every day. Both sets of fans are extremely passionate about their teams, but whereas English fans follow the club home and away, with loud atmospheres at most games, Spanish fans normally don’t travel with the team, and games can often be less raucous, at least until there is a dubious decision or a piece of magic.

Celebrating with his Móstoles Balompié teammates.

Were there any culture shocks or difficulties in terms of adapting to Spanish football?

Not so much culture shocks, but I knew I had to work extra hard to get up to the right level. I always wanted to be a part of a Spanish rondo, but after my first experience, I realised I needed some more practice! Talking and communicating was very difficult at first, because I knew very limited Spanish when I first moved here. But you must be brave, and not afraid of looking stupid, as practice is the only way of improving.

Now I feel that I understand the Spanish game a lot more, my language is much better, and I’ve been lucky enough to work with some very experienced goalkeepers and coaches, who have helped me to learn so that I can compete and show my own individual qualities. I’ve always enjoyed working on different aspects of distribution with both feet, and being that extra player for the team, so I feel that the culture of Spanish football has helped me to improve and showcase my abilities in that respect.

Typically, Erasmus courses only last for one year. Does that mean you are planning on returning to the UK at the end of the season? Or are you going to stay here and see where life takes you?

Well, Loughborough is a great uni for adapting to sport, they have a lot of World Class levels sportspeople, such as Olympians who have to spread out their studies. So, my aim is to find a Segunda B team or higher for next year where I can continue full time and play, and hopefully finish off my studies externally. I am getting my best opportunities here in Spain, so I want to stay and play, and work my way up, if at all possible. If that’s not possible right now, then plan B is to go home and finish the degree whilst playing in England again for a year, before reassessing it.

Is it difficult combining your studies with trying to progress your playing career? It’s something that, if I’m not mistaken, is quite rare? Most players tend to wait until the end of their careers or massive injury lay-offs to pursue academia. For you how has each one impacted the other, the playing vs the studying?

Personally, I’ve always enjoyed being busier, as I think it makes me more productive. Because of combining studies and football, it’s meant that I’ve become very good at managing my time, and making sure I’m working hard and improving in both areas. Like you say, most footballers do one or the other, depending on the point in there career. But for me, having experienced the ‘professional’ schedule at Macclesfield, I felt that the free time almost worked against me in terms of being productive. Therefore, I’d rather be working on improving all areas of my game for most of the day, but then use the free time to improve academically or mentally, through studying, or business opportunities, that kind of thing.

I once read an article where Jens Lehmann spoke about how the culture of education and football in Germany helped him as a goalkeeper, and I think it’s an important point. There are aspects of each area which help the other; from concentration, analysis and communication, to more unusual points such as self-advertising, accounting and language skills. Improvement in any area of your life is always going to be beneficial, in my opinion.

After 5 years of combing the two, i believe it’s helped me to improve faster in each area, rather than if I had focused on one or the other. I may be an anomaly, but it works for me!

Do you have any stand out footballing memories of the respective regions?

My one stand out moment so far has to be travelling with the CF Fuenlabrada squad to the Bernabéu for the Copa del Rey tie against Real Madrid. It was a brilliant experience, and we managed to draw 2-2 on the night, which just showed the level the club has been performing at this year. It was a long way from writing those letters, but it highlighted how valuable persistence is. The goal is to be playing when I next go there. So that’s something to work towards.

What are your impressions of Spain outside of football?

I love Spain, and I love Madrid as a city. The culture is quite laid back compared to England, but having never lived abroad, it’s been fantastic to experience that. I’ve enjoyed learning the language, and exploring the city, as well as meeting new people and trying new food! The only regret I have is that I haven’t seen more of Spain yet due to football and university commitments, but its something I’m looking forward to when I have some time off.

Were there any culture shocks in terms of adapting to life in Spain?

Meal times. When I first arrived here, I wanted to go out to eat at 6pm, which is tea time in the North, but nothing was open until 8pm! It took me a long time to adapt to that one.

Do you have any stand out memories or observations of the region in terms of your life there unrelated to football?

I can’t think of an individual observation, but I think the realisation that, although in any walk of life moving abroad may seem like a huge thing, you adapt surprisingly well to the change in language, culture, and location. I think a lot of people may doubt themselves and put off chasing their dreams or goals because they think that living and working abroad isn’t for someone like them. But just close your eyes and jump into it, because you grow when you’re outside your comfort zone.

I started a vlog series on YouTube to document my attempt at making it as a professional, and all my experiences in Spain, and the best part has been people getting in touch to tell me how they are considering doing something similar in their own fields. That’s a great memory for me from this year.

What do you miss the most about the country where you are from?

I miss my family and friends, and the time we spend together, but I’ve been lucky that they’ve made the effort to come out and visit me. I definitely miss Cadbury’s Dairy Milk, although it’s probably a good thing that I can’t get it out here. Funnily enough, I do miss rain. Sometimes.

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Conor has a range of social media- including a fantastic vlog named ‘Keeping Goals’- where you can follow his adventures in Spain:
Twitter: @Con_OKeefe
Instagram: @con_okeefe1


Conocí a Conor por primera vez a través del World Football Phone-in de 5live. Me resultó realmente divertido escucharle hablar de su experiencia en España y algunas de sus dificultades para adaptarse a su nueva vida, y me sentí completamente identificado con muchas de las anécdotas que contaba. Desde que empecé con “On Stranger Shores”, Conor fue un de las primeras personas con las que me puse en contacto, y me alegro mucho que aceptara ser entrevistado. Esperamos que sus respuestas sean de ayuda a cualquiera que esté planteándose vivir en el extranjero ya sea por razones futbolísticas o de cualquier otro tipo. La historia de Conor destaca por su trabajo, sus agallas, su paciencia y su persistencia. Esta es la historia de Conor, en sus propias palabras.

Háblame un poco de ti. ¿En qué posición juegas? ¿Cuánto tiempo llevas jugando al fútbol? ¿En qué clubes has jugado?

Me llamo Conor O’Keefe y soy un portero de 22 años de Macclesfield, una ciudad del noroeste de Inglaterra. Llevo jugando al fútbol desde que tengo memoria, lo que unido a una gran afición por lanzarme de cabeza al barro desde pequeño, derivó en mi amor por la posición de portero.

Jugué en la Academia Crewe Alexandra cuando era más joven, antes de incorporarme al Centro de Excelencia de Macclesfield Town después de un breve período como centrocampista en un equipo local de la liga dominical. Me quedé en Macclesfield desde los 12 años hasta la finalización de mi primer contrato profesional de un año a la edad de 19 años.

Siempre quise continuar con mi educación a la vez que jugaba al fútbol, por lo que completé mis estudios de bachillerato mientras formaba parte del Equipo Juvenil de Macclesfield. Así que después de un año como profesional y varios desplazamientos y cesiones, acepté una plaza en la Universidad de Loughborough para estudiar un grado en Comercio Internacional. El programa de fútbol de Loughborough es comparable al de la mayoría de los clubes profesionales, así que tuve acceso al gimansio y a su programa de entrenamiento a tiempo completo, y de dos o tres partidos a la semana en las ligas inferiores y en la BUCS (Asociación de Deportes de las Universidades Británicas), además de estudiar, así que era lo mejor de ambos mundos.

Vine a España al inicio de esta temporada, y después de pasar por el Rayo Vallecano B y el CF Fuenlabrada, ahora juego en Móstoles Balompié, en la 5ª división -o Preferente- aquí en Madrid. Nunca pensé que tendría la oportunidad de jugar en España, pero me encanta el estilo de fútbol y la cultura. Siento que este es el lugar donde realmente puedo mostrar lo que puedo hacer.

¿Qué otros intereses tienes más allá del futbol?

Cuando no estoy jugando al fútbol me gusta mantenerme ocupado y probar tantas cosas como sea posible. Por el momento, estudiar ocupa gran parte de mi tiempo libre, pero me gusta pasar tiempo con mi familia y amigos y explorar Madrid. Sin embargo, mi mente nunca está lejos de la portería, y veo mucho fútbol, para aprender de otros porteros y atletas en general y mejorar todo lo posible.

¿Cómo terminaste en España?

Durante el tercer año de mi grado se me dio la opción de estudiar en el extranjero o realizar prácticas profesionales. Como mi objetivo siempre ha sido ser futbolista profesional, y disfruto mucho del fútbol de ligas extranjeras, decidí que un año Erasmus era una buena oportunidad para mí. Una vez que me enteré de que Loughborough tenía un acuerdo de colaboración con la Universidad Carlos III de Madrid, fue una decisión fácil.

Después de completar todo el papeleo el año pasado, y de conseguir mi plaza Erasmus en Madrid, empecé a buscar un equipo de fútbol para esta temporada. No tenía agente, así que me puse en contacto con todos los que pude, ya que no conocía el sistema de la liga española, ni cómo ponerme en contacto con los clubes, y no tuve mucho éxito.

Al final hice el trabajo de agente yo mismo, y creé una hoja de cálculo de Excel de todos los clubes a una hora de Madrid, desde La Liga hasta la 5ª división. Pasé mucho tiempo recopilando datos de contacto, direcciones, nombres de los directivos y de entrenadores de porteros, y cuando lo tuve preparado le mandé a cada persona y club en la lista un correo electrónico con enlaces a mis mejores momentos, pero una vez más no obtuve respuesta

Leo mucho sobre emprendedores y casos de éxito en el mundo de los negocios, y di con la historia de un hombre llamado Steven Bartlett que durante su proceso de búsqueda de inversores enviaba sus cartas en sobres dorados para asegurarse que destacaban en la pila del correo. Decidí hacer lo mismo y empecé a escribir cartas a mano, en español, a todos los contactos en mi hoja de Excul, incluidos Zidane y Simeone. Explicaba quien era yo, y algunos enlaces a mis mejores momentos, pidiendo otra oportunidad. Pero como en todas las ocasiones anteriores, nada.

Así que, volé a España con mi novia que habla español y mi padre, alquilamos un coche y durante una semana condujimos a todas las direcciones en la hoja de cálculo. En todos los clubes que pudimos, hablamos con los directores, gerentes y entrenadores de porteros, y les pedimos la oportunidad de entrenar con el equipo. No pudimos ni acceder a las instalaciones del Real Madrid y el Atlético Madrid, pero clubes como el Leganés y el Getafe tuvieron la amabilidad de recibirnos.

Sin embargo, tuvimos nuestro mayor éxito fue con el Rayo Vallecano, donde -tras chocar con el entrenador de porteros en el pasillo- me invitaron a unirme al equipo B durante la pretemporada. Pasé un mes entrenando con el Rayo B, antes de trasladarme a un club llamado CF Fuenlabrada, de tercera división. Me dijeron que tenían cuatro sobres dorados míos en la oficina, y que se habían visto obligados a recibirme debido a la persistencia. Tomó mucho tiempo y esfuerzo, ¡pero al final lo conseguí!

¿Cuáles son las diferencias más notables entre las diferentes ligas en las que has jugado? ¿En términos de estilo y calidad? ¿Fans? ¿Atmósfera? ¿Y los métodos de entrenamiento?

Creo que cada país tiene su propio estilo. Las ligas en las que he jugado en Inglaterra siempre han sido rápidas, físicas y requerían una actividad constante, pero aquí en España aprecian la técnica por encima de la habilidad atlética. Creo que se necesita una fuerte combinación de ambos para llegar a la cima, especialmente como portero, pero ha sido interesante y beneficioso para mí experimentar ambos enfoques.

Aquí el entrenamiento se centra en la técnica del balón y la aplicación de tácticas mucho más que en Inglaterra, y me alegro de haber podido experimentarlo, ya que creo que me ha permitido mejorar como jugador. Mi experiencia en las ligas inglesas son útiles para las jugadas de tiki taka, pero aquí además me preparas para las jugadas que requieren un enfoque más técnico. Además, en España se presta mucha menos atención a la altura del portero. Yo mido 1.80, y en Inglaterra a menudo ni siquiera se me daba la oportunidad de demostrar mi habilidad debido a mi estatura. Aquí, sin embargo, nunca nadie lo ha mencionado. Me evalúan por mi calidad, y eso es todo lo que pido.

Los aficionados de ambos países están obsesionados con el fútbol, pero de maneras diferentes. Esto se ve claramente en lo medios de comunicación; las historias de fútbol son los principales temas de discusión todos los días. En ambos países los aficionados sienten verdadera pasión por sus equipos, pero mientras que los aficionados ingleses siguen al club en todos sus partido en casa y fuera, con atmósferas ruidosas en la mayoría de los partidos, los aficionados españoles normalmente no viajan con el equipo, y los partidos suelen ser menos atronadores, al menos hasta que ocurre una decisión dudosa o una jugada mágica.

¿Hubo choques culturales o dificultades a la hora de adaptarse al fútbol español?

No tantos como choques culturales, pero sabía que tenía que trabajar muy duro para llegar al nivel adecuado. Siempre quise formar parte de un rondo español, pero después de mi primera experiencia, ¡me di cuenta de que necesitaba más práctica! Hablar y comunicarme fue muy difícil al principio, porque sabía muy poco español cuando me mudé aquí. Pero hay que ser valiente, y no tener miedo de parecer estúpido, ya que la práctica es la única manera de mejorar.

Ahora siento que entiendo mucho más de fútbol español, mi idioma es mucho mejor y he tenido la suerte de trabajar con porteros y entrenadores muy experimentados, que me han ayudado a estar listo para la competición y a demostrar mis cualidades individuales. Siempre me ha gustado trabajar con los dos pies por igual, y ser un jugador más del equipo, así que creo que la cultura del fútbol español me ha ayudado a mejorar y mostrar mis habilidades en ese sentido.

Por lo general, el Erasmus sólo dura un año. ¿Significa que vuelves al Reino Unido al final de la temporada? ¿O vas a quedarte aquí y ver a dónde te lleva la vida?

Bueno, Loughborough es una gran universidad para adaptarse al deporte, tienen muchos deportistas de gran nivel, como los olímpicos que tienen que compaginar los entrenamientos con el estudio. Por lo tanto, mi objetivo es encontrar un equipo de Segunda B o superior para el próximo año, donde pueda continuar jugando y estudiando a tiempo completo, y con suerte terminar mis estudios a distancia. Las mejores oportunidades me las han dado aquí en España, así que quiero quedarme y jugar, y seguir mejorando. Si eso no fuera posible ahora mismo, entonces el plan B es volver a casa y terminar la carrera jugando de nuevo en Inglaterra durante un año, antes de reevaluarlo mis opciones.

¿Es difícil combinar tus estudios con tratar de progresar en tu carrera como jugador? Si no me equivoco, es algo que no se suele dar. La mayoría de los jugadores tienden a esperar hasta el final de sus carreras o lesiones para continuar con sus estudios. Para ti, ¿Cómo se han impactado mutuamente el juego y el estudio?

Personalmente, siempre me ha gustado estar ocupado, me hace sentirme mucho mas productivo. Desde que convino los estudios y el fútbol, me he vuelto muy bueno administrando mi tiempo, asegurándome de que siempre estoy trabajando duro y mejorando en ambas áreas. Como has dicho, la mayoría de los futbolistas hacen uno u otro, dependiendo del momento de su carrera. Pero para mí, después de haber experimentado el horario “profesional” en Macclesfield, sentí que el tiempo libre casi me perjudicaba en términos productivos. Por lo tanto, preferiría trabajar en mejorar mi juego durante la mayor parte del día, pero luego utilizar el tiempo libre para mejorar académica o mentalmente, a través del estudio, o las oportunidades de negocio, ese tipo de cosas.

Una vez leí un artículo en el que Jens Lehmann hablaba de cómo la cultura de la educación y el fútbol en Alemania le ayudaron como portero, y creo que es una idea importante. Hay aspectos de cada área que se ayudan mutuamente; desde la concentración, el análisis y la comunicación, hasta puntos más inusuales como publicitarse a uno mismo, la contabilidad y las habilidades lingüísticas. Mejorar en cualquier área de tu vida siempre va a ser beneficioso, en mi opinión.

Después de 5 años compaginando antes actividades, creo que he aprendido a mejorar más rápido en cada área, en lugar de si me hubiera concentrado en uno u otro. Puede que sea la excepción que confirma la regla, pero en mi caso a funcionado.

¿Tienes algún recuerdo destacado relacionado con tus experiencias futbolísticas?

Mi recuerdo más destacado hasta ahora ha sido viajar con el CF Fuenlabrada al Bernabéu para disputar la Copa del Rey contra el Real Madrid. Fue una experiencia genial, y logramos empatar a 2-2, lo que demuestra el nivel del club este año. Había pasado mucho tiempo desde que escribí aquellas cartas doradas, pero puso de relieve lo valiosa que es la persistencia. Mi objetivo es jugar la próxima vez que visite ese campo, así que ya tengo algo por lo que trabajar.

¿Qué impresiones tienes de España más allá del fútbol?

Me encanta España, y me encanta Madrid como ciudad. La cultura es bastante relajada comparada con Inglaterra, pero al no haber vivido nunca en el extranjero, ha sido fantástico experimentar eso. He disfrutado aprendiendo el idioma, y explorando la ciudad, conociendo gente nueva y probando comida nueva! Lo único que lamento es no haber visto más de España por compromisos futbolísticos y universitarios, pero es algo que espero con impaciencia cuando tenga tiempo libre.

¿Hubo choques culturales en cuanto a la adaptación a la vida en España?

La hora de comer. Cuando llegué aquí por primera vez, quería salir a cenar a las 6 de la tarde, que es la hora a la que cenamos en el norte, pero no había nada abierto hasta las 8 de la noche! Me tomó mucho tiempo adaptarme a estos horarios.

¿Tiene algún recuerdo u observación de la región en lo que se refiere a tu día a día?

No puedo pensar en una observación individual, pero ha sido muy importante para mi entender que sea cual sea tu estilo de vida, por muy difícil que parezca trasladarse a un país extranjero, uno se adapta sorprendentemente rápido al cambio de idioma, cultura y entorno. Creo que mucha gente duda de sí misma y aplaza sus sueños o metas porque piensa que vivir y trabajar en el extranjero no es para alguien como ellos. Pero tenemos que dejarnos llevar, ya que el verdadero crecimiento ocurre mas allá de tu zona de confort.

Empecé una serie de vlogs en YouTube para documentar esfuerzos para convertirme en portero profesional y todas mis experiencias en España, y la mejor parte ha sido la gente se ha puesto en contacto conmigo para contarme que están considerando hacer algo similar en sus propios campos. Es un gran recuerdo para mí de este año.

¿Qué es lo que más extrañas de tu país?

Echo de menos a mi familia y a mis amigos, y el tiempo que pasábamos juntos, pero he tenido suerte de que hayan hecho el esfuerzo de venir a visitarme. Definitivamente extraño Cadbury’s Dairy Milk, aunque probablemente sea bueno para mi que no lo vendan en España. Y curiosamente, extraño la lluvia. A veces.

Conor está muy presente en redes sociales – incluyendo un fantástico vlog llamado ‘Keeping Goals’ – donde puedes seguir sus aventuras en España:
Twitter: @Con_OKeefe
Instagram: @con_okeefe1