Chris Darwen: The Spain ‘Save’

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Many people are aware of Chris Darwen’s exploits, he is an icon among Football Manager bloggers and many other writers have come to know Chris through the fantastic work he does at Falbros Media Group (FMG), where he runs some of the best footy websites on the internet such as By Far the Greatest Team and Tales from the Top Flight, amongst many more. Less known, perhaps, is that Chris also made the brave decision to move his family to the sunnier climes of Spain. Since arriving in Spain, Chris has lived in many regions and worked with several clubs. At the moment, he is working as General Manager for CD Almuñecar City, a club currently making waves in the Spanish lower leagues thanks to its international composition and excellent results. Chris was kind enough to do this interview and share his story with us. As well as being full of insights on the game in Spain, it should be an inspiring tale for any writer/blogger who is unsure of their next move. This is Chris’ story in his own words.

Tell me a bit about yourself and your career? What do you do in the football industry? How long have you been doing it?

My original “career” was sales – I worked my way up from being a double glazing salesman to managing global sales development for a leading tech company. However, having landed the job I’d been working towards for a decade I realised I didn’t want to do it anymore. So, I left and within a few months I had written my first ever football book, “Johnny Cooper, Championship Manager: The Story of Mansfield Town 99/00 according to Championship Manager”. From there I got back into playing a lot more Football Manager whilst making my early steps towards becoming a tongue-in-cheek football writer. It was through FM that I got my first “break” in Spanish football (having been involved at a decent level of football in England for most of my life through playing, coaching, managing and owning my own soccer school years ago). I became Commercial Director at CD Torrevieja, then a Tercera side in the Valencian region. I collaborated with them for about 18-months before my writing had to start taking priority – the original book had led to a sequel and then my first newspaper column which became a book and a website which then got bought and landed me a role managing a portfolio of football websites. Then, last summer, we moved to the Granada area on the same day that CD Almuñecar City was formed, by coincidence. Within a few weeks I’d agreed to take on a “advisory” role as GM for CDAC. What does that actually entail? Pretty much everything other than coaching the team and picking the team – though I am “assistant” on match day as a Delgado.

How did you end up in Spain?

Well, to understand the story completely you need to watch this…

What are the most noticeable differences between the lower leagues in the nations where you have played/worked? In terms of style and quality? Fans? Atmosphere?

Football is watched completely differently in Spain, I feel. In England, the fans are far more vocal and are noticeably trying to get behind the side. In Spain, it is a lot quieter (until the referee makes a mistake and then you realise there is a crowd there). Obviously, there are exceptions to this – having watched Ciudad de Murcia several times they have a great set of fans that are always making a noise and the atmosphere is great. In terms of playing style – the idea that all of Spain plays tik-taka is complete nonsense. Having been involved in Tercera football in Spain, so Division 4, I can tell you that a lot of it is direct and a lot of it is about a big, strong striker bringing others into play. However, even the lowest level Spanish football has excellent technique and you can see that is drilled into them from a very young age. I would expect a League Two side from England to beat a Tercera side in most cases, but you also have to remember that beneath the 2nd Division in Spain the leagues go regional meaning where England has 20 or so League Two clubs the Tercera Division in Spain has something like 18 leagues of 20 or so teams so we are not really comparing apples with apples.

Chris Darwen CD Almuñecar City Squad The Linesman On Stranger Shores
CD Almuñecar City are famous for their international make-up with the squad containing players from all over the world.

Were there any culture shocks or difficulties adapting to the football industry in your new nation?

Yes, very much so. Lower level Spanish football clubs are run in a very “traditional” manner and that isn’t always meant as a compliment. There isn’t a lot of scope for change sadly, as these clubs have been run the same way for many many years by the same people and they cannot always see that a new idea might be a good thing. It is typically accepted that “there is no money” in lower level football but with a little creative thinking that can change. That said, living in someone else’s country I have had to learn that I am not working in tech in London any more and things are done a little differently, so I’ve had to compromise on a few things. One of the great things about CD Almuñecar City is that we are a new club, so we have none of that history. There are no barriers. I don’t have to try and convince an existing board that a new idea might sound crazy but is a good idea.

Do you have any stand out memories of the respective regions from a footballing point of view?

Every time I get to return to my first love, Real Oviedo, it brings shivers to my spine. They were my first experience of Spanish football. In Murcia, it was Ciudad de Murcia – great fans and a club being run in the right way, in my opinion. In the Granada area, I’ve not really had a chance to see anything higher than the 3a Andaluza yet, but that has been an experience – going from playing in our 4000 seat stadium to smaller villages where teams play on a dirt pitch.

Chris Darwen On Stranger Shores The Linesman CD Almuñecar City Stadium
CD Almuñecar City currently play in the Estadio Municipal Francisco Bonet, named after the ex-Real Madrid player who was born in the city.

What are your impressions of the country outside of football?

I, and my family, love Spain and moving here was the greatest decision we have made for sure. We’ve been lucky enough to live in three different regions and have had great experiences in all three.

Were they any culture shocks or difficulties adapting to life?

Not really, no. I think if you move to a new culture then as long as you make an effort with things like language and other cultural things you get accepted quite quickly.

Do you have any stand out memories or observations of Spain in terms of your life there?

Seeing the CD Torrevieja club crest on an advert on Sky Sports at half-time in the Manchester Derby is one. Seeing Real Oviedo legend Michu play his first game back in the blue of Oviedo was great. Being stadium announcer when another Oviedo legend, Diego Cervero, scored was unforgettable.

What do you miss most about the UK?

The rain, the cold, the wind. The price of a cup of coffee. The long summers. The 90 minute commute to work every day. The high quality TV shows.


You can follow Chris on twitter here: @chrisdarwenfmg


Las hazañas de Chris Darwen son muchas y bien conocidas, desde su condición de icono blogger del Football Manager hasta su fantástico trabajo en Falbros Media Group (FMG), donde dirige algunos de los mejores sitios web de fútbol en Internet. Menos conocida tal vez es su decisión un buen día hace varios años, de cortar con todo y trasladar a toda su familia a los climas más soleados de España. Desde entonces, Chris ha vivido en varias regiones del país y trabajado para varios clubes. Actualmente trabaja como Director General del CD Almuñecar City, un club que está haciendo olas en las ligas inferiores españolas gracias a su plantilla internacional y sus excelentes resultados. Chris tuvo la amabilidad de hacer esta entrevista y compartir su historia, sus experiencias e ideas sobre el juego en España, sus consejos para cualquier escritor/blogger que no esté seguro de su próxima jugada. Esta es la historia de Chris en sus propias palabras.

Cuéntame un poco sobre ti y tu carrera. ¿A qué te dedicas dentro de la industria del fútbol? ¿Cuánto tiempo llevas haciéndolo?

Mi “carrera” original era la de ventas: pasé de ser vendedor de doble acristalamiento a dirigir el desarrollo de ventas globales de una empresa tecnológica líder. Sin embargo, después de haber conseguido el trabajo para el que había estado trabajando durante toda una década, me di cuenta de que ya no me interesaba. Así que me fui y en pocos meses había escrito mi primer libro de fútbol, “Johnny Cooper, director del campeonato: La historia de Mansfield Town 99/00 según el director del campeonato”. Al mismo tiempo, empecé a jugar mucho más al Football Manager, mientras daba mis primeros pasos para convertirme en un escritor de futbol cargado de ironía. Fue gracias al FM que conseguí mi primera oportunidad en el fútbol español (tras haber estado bastante involucrado en el fútbol inglés durante la mayor parte de mi vida jugando, entrenando, dirigiendo y teniendo mi propia escuela de fútbol hace años). Llegué a ser Director Comercial de CD Torrevieja, en aquel entonces un equipo de tercera en la Comunidad Valenciana. Colaboré con ellos durante unos 18 meses antes de que mi escritura tuviera que empezar a tener prioridad – tras el primer libro vino una secuela, luego mi primera columna en un periódico que también se convirtió en un libro y un sitio web que acabaron comprándome y finalmente un puesto en una empresa encargada de la gestión de varios sitios web de fútbol. Entonces, el verano pasado, nos trasladamos a la zona de Granada el mismo día que se formó el CD Almuñecar City, por casualidad. En pocas semanas había aceptado asumir un papel de “asesor” como director general del CDAC. ¿Qué implica esto en realidad? Más o menos todo lo que no sea entrenar al equipo y elegir a los convocados, aunque soy “asistente” en la jornada de partido como delegado.

¿Cómo llegaste a España?

Bueno, para entender la historia por completo necesitas ver esto…

(Video en inglés)

¿Cuáles son las diferencias más notables entre las ligas inferiores de los países en los que has jugado/trabajado? ¿En términos de estilo y calidad? ¿Fans? ¿Atmósfera?

El fútbol se ve y entiende de forma completamente diferente en España, creo yo. En Inglaterra, los hinchas son mucho más vocales y tratan continuamente de “empujar” al equipo. En España, es mucho más tranquilo (hasta que el árbitro comete un error y te das cuenta de cuánta gente hay realmente en el campo). Obviamente, hay excepciones a esto – he visto al Ciudad de Murcia varias veces y tienen un gran grupo de fans que siempre están haciendo ruido y creando un gran ambiente. En términos de estilo de juego, la idea de que toda España juega al tiki-taka es una completa tontería. Después de haber estado involucrado la tercera división española, puedo asegurar que hay mucho juego directo, basado en un delantero grande y fuerte que dirige al resto de los jugadores. Sin embargo, incluso el fútbol español de nivel más bajo tiene una técnica excelente y se puede que los jugadores han estado practicando desde muy jóvenes. Yo esperaría que un equipo de la League Two (cuarta división inglesa) ganara a un equipo de Tercera en la mayoría de los casos, pero también hay que recordar que en España, a partir de la 2ª división las ligas tienen carácter regional, con alrededor de 18 ligas de 20 clubes cada una, mientras que la League Two tiene unos 20 clubes, por lo que no estamos comparando manzanas con manzanas en realidad.

¿Sufriste algún choque cultural o algún dificultad a la hora de adaptar a la industria del fútbol en un nuevo país?

Sí, muchísimo. Los clubes de fútbol españoles de ligas inferiores se organizan de una manera muy “tradicional” y eso no siempre es un cumplido. Lamentablemente, no hay mucho margen para el cambio, ya que estos clubes han sido administrados por la misma gente de la misma manera durante muchos años y no siempre pueden ver el potencial de una nueva idea. Típicamente se acepta que “no hay dinero” en las ligas inferiores, pero es algo que se puede cambiar con un poco de creatividad. Dicho esto, viviendo en otro país he tenido que aprender que ya no estoy trabajando en el sector de la tecnología en Londres y las cosas se hacen de manera ligeramente diferente, así que he tenido que ceder en algunos casos. Una de las grandes ventajas del CD Almunecar City es que somos un club muy nuevo, así que no tenemos ese bagaje negativo. No hay barreras. No tengo que tratar de convencer a un equipo de directivos de que una nueva idea puede sonar como una locura y ser al mismo tiempo muy buen idea.

¿Tienes algún recuerdo destacado desde el punto de vista futbolístico de las regiones en las que has vivido?

Cada vez que vuelvo a visitar a mi primer amor, Real Oviedo, se me pone la piel de gallina. Fue mi primera experiencia en el fútbol español. En Murcia, una gran afición y un club que funcionaba muy correctamente. En la zona de Granada, todavía no he tenido la oportunidad de ver ningún partido por encima de la 3ª Andaluza, lo que ha sido toda una experiencia en sí misma, desde jugar en nuestro estadio de 4000 asientos hasta pueblos donde los equipos juegan en un campo de tierra.

¿Cuáles son tus impresiones del país además del fútbol?

Mi familia y yo adoramos España, y sabemos que mudarnos aquí fue la mejor decisión que podíamos haber tomado. Hemos tenido la suerte de vivir en tres regiones diferentes y hemos tenido grandes experiencias en las tres.

¿Y alguna dificultad para adaptarse al día a día en España?

La verdad es que no. Creo que cuando uno se introduce en una nueva cultura, haciendo un pequeño esfuerzo con cosas como el idioma y algunas de sus tradiciones, será aceptado rápidamente.

¿Tienes algún recuerdo u observación destacable de España?

Ver el escudo del CD Torrevieja en un anuncio de Sky Sports durante el descanso del Derby de Manchester es uno de ellos. Ver a la leyenda del Real Oviedo, Michu jugar su primer partido de vuelta con la camiseta azul fue genial. Y ser el comentarista en el estadio cuando otra leyenda de Oviedo, Diego Cervero, anotó fue inolvidable.

¿Qué es lo que más echas de menos del Reino Unido?

La lluvia, el frío, el viento. El precio de una taza de café. Los largos veranos. Los 90 minutos de viaje al trabajo todos los días. La gran calidad de los programas de televisión.

Puedes seguir a Chris en Twitter: @chrisdarwenfmg