Xavier Zavala: From Ecuador to Canada

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Frustrated with his life in Ecuador, Xavier Zavala decided to pursue his dream; becoming a football coach. This pursuit lead him to Canada -with a pit stop in South Africa- where he now works for Erin Mills Eagles running their Recreational Program and the University of New Brunswick as a data analyst for the Varsity Reds soccer team. Xavier was kind of enough to talk to The Linesman about his journey, his observations and his ambitions for the future. Here is Xavier’s story in his words.

Tell me a bit about yourself? What is your profession? How long have you been involved in football?

Sports have always been my obsession, never interested in playing them, always interested in the managerial, tactical and analytical aspect. I am from Ecuador originally and I started coaching my nephews when I was young and then moved into coaching amateur adult teams building up my coaching experience in football and basketball. I decided to go to Canada to get my MBA in Sports & Recreation management degree so I could advance in my professional career in sports. During this degree I left for South Africa to undertake a professional internship as the Monitor & Evaluation manager for the Football Foundation of South Africa. I was based in Gansbaai in the Western Cape about two hours drive from Cape Town. In South Africa I learned quite a lot about directing a Non-for-Profit organization as well as expanding my coaching experience, especially considering that I had to coach young players from small towns that mostly only spoke Xhosa language.

Before coming back to Canada to get my diploma, I had already started working for the University of New Brunswick’s Varsity Reds soccer team as a data analyst because of my special interest in Advanced analytics in sports. I also started my own website ‘Ecuastats’ for analytics in Ecuadorian futbol, something I kind of have left a little unattended recently given my lack of time.

In 2017, I tried almost everything to get a job in sports. I volunteered everywhere doing everything, I attended networking events and conferences, etc. Through my volunteer coaching I met Jake Rycroft whose brother Ben worked as Manager of Digital Strategy and Communications at Ontario Soccer. Through him, I was introduced to Chris Keem,who back then was the Business Manager for the Erin Mills Soccer Club. Chris offered me an internship with the opportunity that it would lead to a job. I finished the internship successfully and was offered the role of Recreational Manager of the club.

Currently, I am in charge of Soccer programs that involve 3000 players. In addition, I still do data analysis for the UNB Male varsity team and I am working on my coaching certificates. My plan is to develop professionally in order to open myself up to opportunities as a Business Manager and as a Head Coach for better and better soccer clubs here in Canada and the CPL.

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Xavier displaying the Erin Mills Eagles strip

Where in Ecuador are you from? Do you support a team?

I am from Guayaquil. Technically, I support CS Emelec. However, ever since I started studying and working in sports I have lost most of my fanaticism for the teams I support and I have started to see sports in more of an objective and analytical perspective.

How did you end up in Canada?

I had a regular corporate career in Ecuador in which I only coached over the weekends, but it was not enough for me. That frustration of having a job unrelated to sports built up to the point where I had to make a decision. I wanted to follow my dream to work in sports, therefore I decided to study so as to have a quality position in the future. Unfortunately, Ecuador does not offer those opportunities, especially because working in sports’ clubs is more of a political position rather than one which is judged by qualifications or experience.

In my research I found that Canada gave me the best chance to stay and work after completing my degree, which was a paramount part of my plan given that I needed to develop professionally before I could even establish a life plan for my professional career.

What are the most noticeable differences between the different countries you have worked in, in relation to the football?

I would say that here in Canada, futbol is governed by the PSOs (Provincial sports organization) and NSOs ( National sports organizations) which properly structure everything from the coaching certification coaches needed to the number of players each age group needs to play with. It looks great to have a proper structure to follow. Unfortunately ,however, you see a lot of corruption here in Canada. There are dozens of so called “Agents” that promise professional international try-outs to competitive players here in exchange for hefty amounts of money, knowing that the team where they will trial has no real interest in the player. In Futbol there is corruption everywhere, but here in Canada this is the type of corruption you see most often.

You have to remember that Canada is a country dominated by Hockey, therefore the other sports fight for the remaining market space. For example, youth soccer is perceived mostly as a business where the recreational branch of the academies subsidizes and finances the projects ran by the competitive branch of the club.

The recreational Branch of clubs is something I had not seen before arriving to Canada. Here, the clubs organize their own tournaments and have players come to the club to play in a Recreational League which essentially works as a feeder league for the competitive teams. Most coaches work as a volunteer until they get to semi-professional or professional clubs.

In terms of style and quality?

Style differences I would say is the availability for players to choose a recreational development in Soccer, I had not seen that before.

In quality it is considerable, but the difference only starts being obvious after 11 years of age. Before that, the best academies, in terms of the technical preparation of players, can compete with International academies.

How would you describe the difference in the styles of play between Ecuadorian and Canadian football, especially in the lower leagues? I guess most people would assume that Ecuadorian football would be slightly more technical and less physical than Canadian? Is that true or a stereotype?

I believe that in the lower leagues Ecuador is more technical and more physical than Canada. However, I would like to mention that the physical literacy taught here in Canada in young age groups is something that Ecuador could learn and adapt.

Fans? Atmosphere?

In North America in general, sports are a show not a passion or a necessity. Where I come from, you go to the stadium and show your passion for your team. Whereas here, they come to the stadium and 85% of the stadium is seated watching the game and expecting a show.

Hockey and basketball try harder to improve the fan experience but football is very quiet and different compared to South America.

Coaching methods?

Given that it is North America, the methods are quite different. It is very helpful that the certificates you need to coach any age group and any level are properly explained in a friendly manner on each PSO or NSO website. However, when coaching you have to deal with parents in a level of involvement that you do not see in other parts of the world. Finally, you have to be more aware of the player’s feelings and make sure you do not hurt them. Therefore, motivating the player or challenging the players becomes considerably harder.

Any culture shocks or difficulties?

Only the insane focus you need to have to deal with parents. There is also a lack of physicality in youth training that limits the development of the players.

Do you have any stand out footballing memories of the respective regions?

As a data analyst for the UNB Soccer team while I was in Fredericton, New Brunswick, I sat at the bench with the players during the games. During a game, an assistant coach of the rival team started to give instructions in Spanish to hurt a specific player, I jumped in and informed my coaches of the said instruction. I was shocked that they would be so open to say that whilst thinking nobody would understand what they were saying.

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Xavier is at the far left in this Varsity Reds team photo

What are your impressions of Canada away from football? What are your favourite things about it?

The great thing about Canada is the low crime rate. Going out at night you know that if something happens to you it is because you are very, very, very unlucky. I also enjoy the cold weather due to coming from a tropical country like Ecuador where it is always hot. Here in Canada you have the power to decide your own temperature. As I have always said in regards to temperature: You can not be more naked than naked, to deal with the heat. Whereas in the cold you can always put on an extra layer.

Any culture shocks? Anything that was particularly difficult to get used to?

The confusion of whether to say soccer or futbol is a big one. However, the biggest one is this new approach to dealing with the players in which you can not really touch them at all. For example, if you were training positioning; if you need them to move as a unit and stand somewhere specifically you need to ask them to move to that place instead of what you would do in Ecuador which is to grab them and make them stand there.

Stand out memories or observations of the region in terms of your life there?

The face of everyone I meet every time I tell them I am a competitive eater. In Ecuador when I tell them that, they react graciously and ask to see videos and pictures. Whereas here in Canada, they react in disbelief and challenge me to prove it. Proving to them that I really am a competitive eater is always my favourite memory here.

How long have you been a competitive-eater?!

I started being a competitive eater back when I was 22-23 and I have always been on the lookout for food challenges ever since.

Any other observations?

Canadian niceness is a myth, they are not as a nice as advertised.

What do you miss the most about the country where you are from?

3 Key things.

  1. Family, I am the only member of my family living outside of Ecuador.
  2. The beach. Here people call any bit of land next to a lake or a river a ‘beach’. My standard of what constitutes a beach is a bit higher.
  3. Food, even if I cook typical Ecuadorian food, is not really the same, there are some spices that you can not find here.

You can find Xavier on Twitter: @zavxav

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Frustrado con su vida en Ecuador, Xavier Zavala decidió perseguir su sueño: convertirse en entrenador de fútbol. Esta búsqueda le llevó a Canadá – con una pequeña parada previa en Sudáfrica- donde ahora trabaja dirigiendo el programa recreativo de los Erin Mills Eagles y como analista de datos para los Varsity Reds de la Universidad de New Brunswick. Xavier ha tenido la amabilidad de sacar unos minutos para hablar con The Linesman sobre su andadura, sus observaciones y sus ambiciones para el futuro. Esta es su historia en sus palabras.

Háblame un poco de ti. ¿A qué te dedicas? ¿Cuánto tiempo llevas en el fútbol?

El deporte siempre ha sido mi obsesión, aunque nunca me ha interesado jugar, siempre me ha interesado más el aspecto técnico, táctico y analítico. Soy de Ecuador originalmente, comencé entrenando a mis sobrinos cuando era joven y luego pasé a entrenar a equipos de adultos amateur para mejorar mi experiencia como entrenador en fútbol y baloncesto. Decidí ir a Canadá para obtener mi MBA en Administración de Deportes y Recreación y así poder avanzar en mi carrera profesional dentro del mundo de los deportes. Durante la carrera me fui a Sudáfrica para realizar una práctica profesional como Gerente de Seguimiento y Evaluación para la Fundación de Fútbol de Sudáfrica. Estuve ubicado en Gansbaai, en el Cabo Occidental, a unas dos horas en coche de Ciudad del Cabo. En Sudáfrica aprendí bastante sobre dirigir una organización sin ánimo de lucro y ampliar mi experiencia como entrenador, especialmente teniendo en cuenta que tuve que entrenar a jugadores jóvenes de pueblos pequeños que en su mayoría sólo hablaban xhosa.

Antes de regresar a Canadá para obtener mi diploma, ya había comenzado a trabajar para el equipo de fútbol Varsity Reds de la Universidad de New Brunswick como analista de datos debido a mi especial interés en analítica avanzada en deportes. También empecé mi propio sitio web ‘Ecuastats‘ para la analítica del fútbol ecuatoriano, algo que he dejado un poco desatendido recientemente por falta de tiempo.

En 2017, intenté casi de todo para conseguir un trabajo en el deporte. Me ofrecí como voluntario en todas partes, asistí a eventos, conferencias… A través de mi voluntariado conocí a Jake Rycroft, cuyo hermano Ben trabajó como Director de Estrategia Digital y Comunicaciones en Ontario Soccer, y través de él, conocí a Chris Keem, que en aquel entonces era Director Comercial del Club de Fútbol Erin Mills. Chris me ofreció una práctica  con oportunidad a contrato fijo. Terminé la práctica con éxito y me ofrecieron el puesto de Director Recreativo del club.

Actualmente, estoy a cargo de programas de Fútbol que involucran a 3000 jugadores. Además, sigo haciendo análisis de datos para el equipo universitario masculino de la UNB y estoy trabajando en mis certificados de entrenador. Mi plan es crecer profesionalmente para abrirme a oportunidades como Directo Comercial o Entrenador Principal en equipos más grandes aquí en Canada y en la Primera Liga Canadiense.

¿De dónde eres en Ecuador? ¿Apoyas a algún equipo?

Soy de Guayaquil. Técnicamente, apoyo a CS Emelec. Sin embargo, desde que empecé a estudiar y trabajar en el deporte he perdido la mayor parte de mi fanatismo por los equipos que apoyo y he empezado a ver el deporte desde una perspectiva más objetiva y analítica.

¿Cómo acabaste en Canadá?

En Ecuador tenía una carrera corporativa que solo me permitía entrenar los fines de semana, pero eso no era suficiente para mi. Esa frustración de tener un trabajo no relacionado con el mundo del deporte se fue acumulando hasta el punto de tener que tomar una decisión. Quería seguir mi sueño de trabajar en el deporte, por eso decidí estudiar para tener una posición de calidad en el futuro. Desafortunadamente, Ecuador no ofrece esas oportunidades, especialmente porque trabajar en clubes deportivos es más una posición política que merito basado en cualificaciones o experiencia.

Investigando, descubrí que Canadá me daba la mejor oportunidad de quedarme y trabajar después de obtener mi título, lo cual era un requisito imprescindible,  ya que necesitaba desarrollarme profesionalmente antes de poder establecer mi propio plan de vida para mi carrera profesional.

¿Cuáles son las diferencias más notables entre los diferentes países en los que has trabajado, en relación al fútbol?

Yo diría que aquí en Canadá, el fútbol está regido principalmente por las OSP (Organizaciones Deportivas Provinciales) y las ONS (Organizaciones Nacionales de Deportes) que estructuran todo, desde los certificados necesarios para los entrenadores, hasta el número de jugadores que cada grupo de edad necesita para jugar. A simple vista, tener una estructura tan bien organizada parece una buena idea. Sin embargo, se ve mucha corrupción aquí en Canadá. Hay decenas de llamados “agentes” que prometen a los jugadores pruebas en equipos profesionales a nivel internacional a cambio de grandes sumas de dinero, a sabiendas que dichos equipos no tienen ningún interés real en los jugadores.

Hay que recordar que Canadá es un país dominado por el hockey, por lo que los otros deportes luchan por el poco espacio restante en el mercado. Por ejemplo, el fútbol juvenil se percibe sobre todo como un negocio donde la rama recreativa de las academias subvenciona y financia los proyectos dirigidos por la rama competitiva del club.

La rama recreativa de los clubes es algo que no había visto antes de llegar a Canadá. Aquí, los clubes organizan sus propios torneos y buscan a jugadores interesados en formar parte de estas ligas que funcionan esencialmente como una ligas de captación para los equipos profesionales. La mayoría de los entrenadores trabajan como voluntarios hasta que llegan a clubes semi-profesionales o profesionales.

¿En términos de estilo y calidad?

Diferencia de estilo diría que es la posibilidad que se les ofrece a los jugadores de elegir un desarrollo recreativo o no profesional en el fútbol, no había visto eso antes.

La diferencia en calidad es considerable, pero sólo comienza a notarse después de los 11 años de edad. Antes de eso, las mejores academias, en cuanto a la preparación técnica de los jugadores, pueden competir con las academias internacionales.

¿Cómo describirías la diferencia en los estilos de juego del fútbol ecuatoriano y el canadiense, especialmente en las ligas inferiores? Supongo que la mayoría de la gente supone que el fútbol ecuatoriano es un poco más técnico y menos físico que el canadiense. ¿Es eso cierto o un estereotipo?

Creo que las ligas inferiores de Ecuador son más técnicas y más físicas que en Canadá. Sin embargo, me gustaría mencionar que la educación física que se enseña aquí en Canadá en grupos de jóvenes es algo de lo que Ecuador podría aprender e implementar.

¿Fans? ¿Atmósfera?

En Norteamerica en general, los deportes son un espectáculo, no una pasión o una necesidad. De donde yo vengo, tú vas al estadio y muestras tu pasión por tu equipo. Mientras que aquí vienen al estadio y el 85% del estadio está sentado mirando el partido y esperando un espectáculo.

El hockey y el baloncesto se esfuerzan más por mejorar la experiencia de los aficionados, pero el fútbol es muy mucho tranquilo en comparación con América del Sur.

¿Métodos de coaching?

Dado que se trata de América del Norte, los métodos son bastante diferentes. Es muy útil por ejemplo, poder acceder a la información sobre qué certificaciones se necesitan para entrenar a cada grupo de edad y nivel, que se explican de manera clara y sencilla en los sitios web de las PSO y las NSO. Sin embargo, cuando entrenas tienes que tratar con los padres a un nivel de participación que no ves en otras partes del mundo. Por último, tienes que ser más consciente de los sentimientos del jugador y asegurarte de no herirle emocionalmente. Por lo tanto, motivar o desafiar a los jugadores se vuelve considerablemente más difícil.

¿Algún choque o dificultad cultural?

Le locura de tener que tratar continuamente con los padres de tus jugadores. También hay una falta de fisicalidad en el entrenamiento juvenil que limita el desarrollo de los jugadores.

¿Algún recuerdo que te haya marcado especialmente dedicandote al fútbol en países tan distintos?

Como analista de datos del equipo de fútbol de la UNB, suelo acudir a los partidos y sentarme en banquillo con los jugadores. Durante un partido especifico, oí a un entrenador asistente del equipo rival dar instrucciones en español a uno de sus jugadores, indicandole que atacase a uno de nuestros jugadores para lesionarle. Me levanté inmediatamente e informé a mis entrenadores de dicha instrucción. Me sorprendió que estuvieran tan abiertos a decir eso mientras pensaban que nadie entendería lo que decían.

¿Cuáles son tus impresiones de Canadá más allá del fútbol? ¿Cuáles son tus cosas favoritas?

Lo bueno de Canadá es la baja tasa de criminalidad. Salir por la noche y saber que si algo te pasa sería tener muy muy muy mala suerte. También disfruto del clima frío, ya que vengo de un país tropical como Ecuador donde siempre hace calor. Aquí en Canadá tienes el poder de decidir tu propia temperatura. Yo siempre he dicho respecto a la temperatura: Cuando hace mucho calor, no puedes estar más desnudo que desnudo. Pero cuando hace frío, siempre puedes ponerte una capa más de abrigo.

¿Algún choque cultural? ¿Algo a lo que era particularmente difícil acostumbrarse?

La confusión de si referirse al fútbol por su nombre americano (soccer) o europeo (football). Sin embargo, el choque más grande es su enfoque al tratar con los jugadores en el que no se les puede tocar en absoluto. Por ejemplo, si estás entrenando al equipo en posicionamiento y necesitas que se muevan de manera coordinada y se paren en una zona concreta, tienes que explicarles a la perfección cómo hacerlo, mientras en Ecuador lo que harías es agarrarlos y llevarlos hasta allí tu mismo.

¿Algún recuerdo destacado u observaciones en términos de su vida en Canada?

La cara que se le queda a todo el mundo cuando digo que soy comedor competitivo. En Ecuador cuando lo digo, reaccionan amablemente y piden ver videos y fotos. Mientras que aquí en Canadá, todos reaccionan con incredulidad y me desafían a probarlo. Demostrarles que realmente soy un comedor competitivo es siempre mi recuerdo favorito aquí.

¡Comedor competitivo! ¿Hace cuánto tiempo te dedicas a ello?

Empecé cuando tenía 22 o 23 años y desde entonces siempre he estado en busca de nuevos desafíos.

¿Alguna otra observación?

La amabilidad canadiense es un mito, no son tan agradables como se anuncia.

¿Qué es lo que más echas en falta de Ecuador?

3 Cosas clave.

  1. Mi familia, ya que soy el único miembro de mi familia que vive fuera de Ecuador.
  2. La playa. Aquí la gente llama a cualquier pedazo de tierra al lado de un lago o un río una ‘playa’. Mi nivel de lo que constituye una playa es un poco más alto.
  3. La comida, aunque yo cocino comida típica ecuatoriana, no es realmente la misma, hay algunas especias que no se pueden encontrar aquí.

Puedes seguir a Xavier en Twitter: @zavxav