Ilia Akhvlediani: From Kutaisi to Spain

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Ilia’s name is definitely one that stands out on a team sheet, I first came across the young full back when I went to go see SD Deusto play. By chance, Ilia followed me on twitter not too long after. When I discovered where he was from I felt that he would be perfect for this project, so I immediately got in contact with him. Ilia is an extremely motivated and dedicated player, who sleeps, eats and lives football. His views on football in his home country and adopted nation are as interesting as they are honest, and for sure he is a player to keep an eye on for the future. This is his story, in his own words.

Tell me about your footballing career: What position do you play? How long have you been playing? What teams have you played for?

I’m Ilia Akhvlediani, I’m 19 years old and I play right back/wing for SD Deusto in the Tercera División. I’ve been playing football since I was very young. At the age of 6, I started training with a team from my neighbourhood in my home country, Georgia.

Where in Georgia do you come from? Do you support a Georgian team?

I’m from Kutaisi and my team is Torpedo Kutaisi, who became champions last season. In the final game of the season our rivals, Dinamo Tbilisi, had two more points than us and in the final game of the season we played Dinamo Tbilisi at their stadium and we defeated them 1-0 to win the league!

How did you end up in Spain?

I played in Georgia until I was 12 years old and then my family decided to move to Spain, specifically to Barcelona. There I played for Fundació Esportiva Grama for two years. I finished my youth career at Club Esportiu Europa in Barcelona and I started to train with their professional team who were in the Tercera División. In mid-August, I spoke to the coach and explained that in my first year as a professional player I needed minutes. The coach was honest with me, the team had recently signed several Segunda División B players with the intention getting promoted, and I understood that I was not going to have the opportunities that I would have liked because I had no experience playing at a level like the Tercera. After that conversation, I decided to look for other opportunities, and that’s when a friend of mine, an agent from my country, contacted me to let me know that SD Deusto was looking for young players. I came to Bilbao at the end of August, I started training with them and a month later I they signed me, officially making me a Deusto player.

Ilia Stranger Shores The Linesman Georgia Deusto 2018

What are the major differences between football in Spain and in Georgia with respect to style, quality, the fans and atmosphere?

I’ll tell you a little bit about the differences between Georgian and Spanish football. The first and foremost is the quality. Half of the Georgian first division teams in Spain would be playing in Segunda División B and another half would have good results in Segunda División. No La Liga team could even be compared to Georgia’s teams, no Georgian team could compete successfully in La Liga. We don’t invest a lot of money in football, and there isn’t as much interest in bringing through young players as there is here in Spain. The facilities are not adequate and many of the things that are essential to train and play football also fail. Why do so many people go to the football stadiums in Spain? Because they know they are going to enjoy their teams, there are people who wait a whole year to see a Barcelona v Real Madrid, or a Real Sociedad v Athletic. In Georgia football is lived less because the football you are going to watch is not what you would see on Spanish pitches. In general, the atmosphere in the games in very calm, although less so in the main derby of Georgia: Dinamo Tbilisi against Torpedo Kutaisi. Historically, they are the largest teams in Georgia and the matches always enjoy a different atmosphere compared to others.

What about training methods?

In order to have high-quality training methods, you need people who have gone through the different steps and courses to be coaches. In Georgia we lack people who really know about football and want to share their experience with young players. Historically, we have had very good players in our country, but few of them have stood out as coaches, and those who have done so have left Georgia to look for teams in Europe, Turkey, etc. Where they knew they were going to get paid more.

What are your favorite memories of the two countries as a player?

The memories I have as a player in my country could be described as both good and bad at the same time. Good since I have always loved this sport and regardless of the conditions, I went to every training session and gave it my all. In Spain, from the beginning, I have been impressed by the good treatment I have received from both my coaches and teammates, who have all welcomed me as one of the team. I was also pleasantly surprised by all the facilities we had, such as pitches in a decent state and a totally different quality of training. What’s seen in the third division in Spain, could only be enjoyed in Georgia by the top teams.

What do you like to do outside of football?

Apart from soccer, I like to go to the gym, I love playing ping-pong and spending time with my friends. I don’t have much interest beyond football to be honest. At the weekends it is the same, If i’m not playing then I go to watch other games from the Tercera or Segunda B. I don’t really like going to parties or going out at night, almost always I’m either at home or at a football pitch somewhere.

Were there any culture shocks or difficulties for you when you first arrived in Spain?

It wasn’t too difficult for me to come here and keep living here because I knew why I came here and because of the target that I have. In the beginning, the language was a bit difficult but I was young so I learnt it quite quickly.

What do you miss about Georgia?

I miss the people, since all my friends, my cousins and most of my family are over there. When it comes to football, I can’t say there are many things I miss about Georgia. However, if there is one thing I’m sure about (and I always will be) it is that if one day the Georgian national team needs my help and considers that I should wear the my country’s shirt, I will always be available. If they asked me to, I will certainly play for Georgia. I would even choose to play with Georgia over Spain, as I feel Georgian.

Ilia Stranger Shores The Linesman' Georgia Basque Country Football Deusto 2018
‘Credit: Sestao River Club @Sestao RC’ Ilia in orange challenging a Sestao River player



El nombre de Ilia sin duda destaca de entre los demás del equipo. Me topé por primera vez con el joven titular cuando fui a ver jugar al SD Deusto, y por casualidad, Ilia me siguió en twitter no mucho tiempo después. Cuando descubrí de dónde era me di cuenta de que sería perfecto para este proyecto, así que me puse en contacto con él inmediatamente. Ilia es un jugador muy motivado y dedicado, que duerme, come y vive el fútbol. Sus opiniones sobre el fútbol en su país de origen y su nación adoptiva son tan interesantes como honestas, y sin duda es un jugador a tener en cuenta en el futuro. Esta es su historia, en sus propias palabras.

Háblame sobre tu carrera como futbolista, ¿En que posición juegas? ¿Cuanto tiempo llevas como jugador? ¿En que clubes has jugado?

Soy Ilia Akhvlediani tengo 19 años y juego de lateral/extremo derecho en el equipo de Deusto en tercera división. Llevo jugando al futbol desde muy pequeño, a los 6 años empecé a entrenar en un equipo de mi barrio en mi país, Georgia.

¿De dónde vienes en Georgia? ¿Apoyas a algun equipo georgiano?

Soy de Kutaisi y mi equipo es el Torpedo Kutaisi, que se proclamó campeón la temporada pasada. En el último partido de la temporada nuestros rivales, el Dinamo de Tbilisi, sumó dos puntos más que nosotros y en el último partido de la temporada jugamos con el Dinamo de Tbilisi en su estadio y les derrotamos por 1-0 para ganar la liga!

¿Cómo acabaste en España?

Estuve jugando en Georgia hasta los 12 años y después mi familia tomó la decisión de mudarse a España, concretamente a Barcelona. Allí estuve jugado en la Fundació Esportiva Grama durante dos años. Terminé mi etapa juvenil en el Club Esportiu Europa en Barcelona y pase a entrenar con su equipo profesional en tercera división. A mediados de Agosto hablé con el entrenador y le expliqué que en mi primer año como jugador profesional iba a necesitar minutos. El entrenador fue sincero conmigo, el equipo había fichado recientemente a varios jugadores de Segunda División con intención de intentar ascender, y entendí que no iba a tener las oportunidades que me hubiese gustado, ya que no tenia experiencia en una categoría como es la tercera división. A partir de esa conversación decidí buscar otras salidas, y es entonces cuando un amigo mío, representante de mi país, se puso en contacto conmigo para contarme que el SD Deusto buscaba jugadores jóvenes. Vine a Bilbao a finales de agosto, empecé a entrenar con elle y un mes después me hicieron la ficha y ya soy oficialmente jugador del Deusto.

¿Cuales son las mayores diferencias entre el juego aquí y en Georgia con respeto al estilo, la calidad, los fans y la atmósfera?

Te cuento un poco las diferencias entre el futbol georgiano y el español. Lo primero de todo y lo más importante es la calidad. La mitad de los equipos georgianos de primera división, en España podrían jugar en Segunda B y otra mitad tendrían buenos resultados en Segunda División. Ningún equipo de primera división española seria comparable con los equipos de Georgia. No se invierte mucho dinero en el futbol, y no hay tanto interés en impulsar a los jugadores jóvenes como aquí. Las instalaciones no son adecuadas y fallan muchas de las cosas que son primordiales para poder entrenar y jugar al futbol. ¿Por qué en España mucha gente va a los campos del futbol? Porque saben que van a disfrutar de sus equipos, hay gente que espera un año entero para ver un Barcelona – Real Madrid, o un Real Sociedad – Athletic. En Georgia se vive menos, ya que el futbol que vas a ver no es lo que verías en los campos de España. En general, el ambiente en los partidos en muy tranquilo menos en el principal derbi de Georgia: Dinamo Tbilisi contra Torpedo Kutaisi, históricamente son los equipos más grandes de Georgia y siempre se vive un ambiente diferente comparado con otros partido.

¿Y en los métodos de entrenamiento?

Para tener métodos de entrenamiento de calidad, necesitas gente que haya pasado por diferentes etapas y se haya formado como entrenador. En Georgia nos falta gente que sepa de verdad de futbol y quiera compartir su experiencia con jugadores jóvenes. Históricamente, hemos tenido jugadores muy buenos en nuestro país, pero pocos han destacado como entrenadores, y los que si que lo han hecho, se fueron de Georgia a buscar equipos de Europa, Turquía, etc. donde sabían que iban a cobrar mas.

¿Cuales son tus recuerdos favoritos de los dos países como jugador?

Los recuerdos que tengo como jugador en mi país, se podrían calificar al mismo tiempo como buenos y malos. Buenos ya que siempre he amado a este deporte y por lo tanto me daba igual las condiciones en las que tenía entrenar y en cada partido daba lo mejor de mi. En España, desde el principio me quede impactado por el buen trato que recibí tanto de los entrenadores como de compañeros, que me acogieron como uno mas del equipo. También me sorprendieron gratamente todas las facilidades que teníamos, como por ejemplo un campo en condiciones, y una calidad de entrenamiento totalmente diferente. Lo que vemos en tercera división en España solo lo podríamos disfrutar en Georgia en los equipos de primera.

¿Qué te gusta hacer fuera del fútbol?

Aparte del fútbol, me gusta ir al gimnasio, me encanta jugar al ping-pong y pasar tiempo con mis amigos. No tengo muchos intereses más allá del fútbol para serte sincero. Los fines de semana son más de lo mismo, si no estoy jugando entonces voy a ver otros partidos de Tercera o Segunda B. No me gustan mucho las fiestas o salir de noche, por lo que casi siempre estoy en casa o en un campo de fútbol.

¿Tuviste alguna dificultad cuando llegaste a España?

No fue especialmente difícil, porque sabía a lo que había venido y cuál era mi objetivo. Al principio, el idioma era un poco difícil, pero era joven y lo aprendí rápidamente.

¿Que echas de menos sobre tu país?

Echo de menos la gente, ya que todos mis amigos, mis primos y la mayoría de mi familia la tengo allí. Futbolísticamente hablando, no podría decir eche de menos algo de Georgia. Eso si, siempre he tenido claro (y siempre lo tendré) que si algún día el equipo nacional de mi país necesitase mi ayuda y considerara que yo debo vestir la camiseta de mi país, siempre estaré disponible. Si me lo pidiesen jugaría para Georgia sin duda, e incluso elegiría jugar con Georgia antes que con España, ya que yo me siento Georgiano.